Cancer de H�gado

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					¿Qué es el cáncer en el hígado?
El hígado es un órgano sólido de color marrón situado en la parte superior derecha del
abdomen, escondido detrás de las costillas. Fundamentalmente se encarga de destruir,
transformar y eliminar muchas sustancias del organismo, sobre todo la bilirrubina y
otros pigmentos, y de fabricar gran cantidad de elementos. La eliminación de las
sustancias se realiza por los conductos biliares hacia el intestino o por liberación de las
sustancias metabolizadas al torrente sanguíneo. Recibe sangre de la arteria hepática y
sobre todo de la vena porta (por la que sale casi toda la sangre procedente del
intestino).

El cáncer es la proliferación descontrolada y generalmente agresiva, de un grupo de
células malignas, que por lo común se organizan formando uno o más tumores y que
tienen tendencia a invadir otros tejidos sanos y a diseminarse por el organismo por vía
sanguínea, linfática o por mera contigüidad, formando así
metástasis.

El hígado se puede afectar por el cáncer de 2 formas             Más sobre el cáncer
distintas:                                                       Consulte nuestra
                                                                 sección 'Oncología' y
      Tumores que se originan en el hígado (cáncer              encontará descripción
       primario del hígado)                                      detallada de los más
                                                                 frecuentes cánceres, así
      Tumores 'procedentes' de otros órganos. El hígado es      como muchos artículos
       uno de los órganos más afectados por metástasis de        relacionados con la
       cánceres de otras localizaciones. Este hecho, que         enfermedad.
       puede ocurrir prácticamente en cualquier órgano del
       cuerpo, cobra especial importancia en el caso del
       hígado, pues las metástasis son 3 veces más frecuentes que los tumores
       primarios.

El cáncer primario de hígado puede tener fundamentalmente dos orígenes: las células
propias del hígado o hepatocitos y los conductos por los que pasa la bilis. Hablaremos
entonces de hepatocarcinoma en el primer caso y de
colangiocarcinoma en el segundo.

En el hígado pueden aparecer metástasis de prácticamente         Consultas al médico
todos los tipos de cánceres que existen en el hombre, pero       Vea en 'Pregunte al
sin duda los que con más frecuencia metastatizan en este         médico' muchas
órgano son los tumores abdominales, sobre todo los de colon      consultas respondidas
(con diferencia sobre el resto) estómago y páncreas. De los      por los especialistas de
órganos no abdominales, los cánceres que con más                 NetDoctor.
frecuencia afectan al hígado son los de mama y de pulmón.

¿Cómo se produce el cáncer en el hígado?
El hepatocarcinoma es un tumor que afecta fundamentalmente a pacientes que sufren
algún tipo de enfermedad crónica del hígado, sobre todo, la cirrosis hepática (alcohólica
o no) y las hepatitis crónicas virales B y C. Otras situaciones en las que aumenta el
riesgo de hepatocarcinoma son la ingestión de aflatoxinas (sustancias tóxicas de un
hongo), la hemocromatosis y el déficit de alfa-uno-antitripsina. Este cáncer es mucho
más frecuente en los países del Lejano Oriente que en nuestro medio, y es probable
que su incidencia (número de casos que aparecen al año en una población) disminuya
a medida que se extienda la vacunación contra el virus B de la hepatitis.
El colangiocarcinoma es más frecuente según avanza la edad y, como el anterior, su
incidencia aumenta mucho en los países orientales. Aunque normalmente aparecen de
forma espontánea, sin que existan en los pacientes factores de riesgo, en el caso de
los pacientes con colangitis esclerosante (una enfermedad inflamatoria de los
conductos biliares) el riesgo está aumentado al quíntuple. El colangiocarcinoma se
puede presentar tanto en los conductos biliares que hay dentro del hígado como en los
que están fuera.

Las metástasis hepáticas se producen cuando el tumor ha pasado a la sangre en su
punto de origen y se ha trasladado por los vasos sanguíneos depositándose en el
hígado. La lógica hace pensar que cuando un tumor ha pasado a la sangre se puede
depositar en el hígado y en otros muchos lugares, pero esto no siempre es así. De
todas formas sí que indica que esté donde esté el tumor original, ahora es un tumor
avanzado y que requerirá de algo más que la cirugía del tumor primario para su
tratamiento. Las metástasis en el hígado se pueden detectar a la vez que se
diagnostica el tumor en su origen (y a veces es el motivo por el que se detecta el
tumor) o en las revisiones pasado un tiempo tras el tratamiento del foco primario de
tumor.

¿Cuáles son los síntomas del cáncer en el hígado?
Inicialmente los síntomas serán los mismos independientemente del tipo de tumor de
que se trate, es decir, ninguno. Generalmente estos tumores se diagnostican por
alteraciones en los análisis o en revisiones, bien de un tumor ya tratado o bien de una
cirrosis o hepatitis.

Hasta que los tumores no alcanzan un tamaño considerable no empiezan a dar
síntomas. Al principio puede haber una sensación de pesadez en el lado derecho,
acompañada de pérdida de apetito y de peso. Luego puede aparecer dolor por
estiramiento de la envoltura o cápsula que envuelve al hígado, o el paciente se puede
empezar a poner amarillo (ictérico) por obstrucción de los conductos de la bilis o por
destrucción de las células encargadas de eliminar la bilirrubina. Finalmente, cuando la
destrucción del hígado es mayor se va afectando la consciencia, pudiendo entrar en
coma. Otras alteraciones posibles son las náuseas, los escalofríos y las alteraciones de
la coagulación.

Aparte de estos síntomas también pueden aparecer otros por aparición de metástasis
en otras localizaciones. Metástasis que pueden derivar tanto de los tumores primarios
del hígado, como pueden ser otras metástasis del tumor que las originó en el hígado.

¿Cómo se diagnostica el cáncer en el hígado?
En la historia clínica el médico recogerá los antecedentes del paciente sobre la
posibilidad de hepatitis crónica o cirrosis, los antecedentes de tumores u otros
síntomas que puedan orientar el diagnóstico. En la exploración física a veces se puede
palpar un agrandamiento irregular del borde inferior del hígado, se puede encontrar un
tinte amarillento en los ojos o se pueden encontrar otros datos de enfermedad
hepática o del origen de las metástasis (bultos en el abdomen o en la mama,
alteraciones en la auscultación, sangre en el recto...).

Es frecuente que aparezcan alteraciones en el análisis de sangre. Las transaminasas se
suelen elevar (si es que no lo estaban previamente en los enfermos del hígado) por
destrucción de células del hígado por el tumor. Puede aparecer aumento de la
bilirrubina en distinta intensidad por obstrucción de los conductos biliares o por falta de
células hepáticas. Una   anemia puede apuntar a un tumor en el tubo digestivo como
origen de metástasis.

La ecografía es la prueba más utilizada para el estudio inicial del hígado y, por lo tanto,
suele ser la prueba con la que se detectan los tumores en el mismo. Con la ecografía
se puede comprobar el número, la localización y el aspecto (ecográfico) de los tumores
hepáticos. También aporta información sobre la posibilidad de enfermedad crónica del
hígado, sobre una posible obstrucción de los conductos biliares y puede apuntar un
posible origen si es un tumor metastásico.

El escáner o TAC abdominal es la prueba de mayor valor para establecer el diagnóstico
y para planear el tratamiento. Es más sensible que la ecografía para encontrar
tumores. Aporta información sobre la localización de los tumores y, por tanto, sobre la
posibilidad de extirparlos. Además, se puede utilizar de guía para realizar una punción
y obtener una biopsia. Utilizado con una sustancia de contraste (que realza las
imágenes) llamada lipiodol aumenta su rentabilidad diagnóstica en el caso del
hepatocarcinoma.

Luego, en función de los resultados obtenidos en estas pruebas, se puede considerar
necesario completar el estudio con otras exploraciones como endoscopia, colonoscopia,
arteriografía, laparoscopia, etc.

				
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