StudyWorkTravel Abroad Information Sheet#15 Cultural Adaptation So by avn10155


									                  Study/Work/Travel Abroad Information Sheet #15
                Cultural Adaptation: So You Are Entering a Different Culture 

Living in a foreign culture is an experience we often look forward to with excitement and enthusiasm. However, many of 
us are often unprepared for the extent of the cultural dissimilarity we encounter. Culture shock is a very real 
phenomenon and all travelers entering a foreign culture are affected by it in some way.  
Culture shock  
ʺCulture  shockʺ,  says  R.L.  Kohls,  ʺis  the  term  used  to  describe  the  more  pronounced  reactions  to  the  psychological 
disorientation most people experience when they move for an extended period of time into a culture markedly different 
from  their  own.  For  some  people,  the  bout  with  culture  shock  is  brief  and  hardly  noticeable.  For  others,  it  can  cause 
intense  discomfort,  often  accompanied  by  hyper‐irritability,  bitterness,  resentment,  homesickness  and  depression.  In 
some individuals, culture shock may be accompanied by distinct physical symptoms of psychosomatic illness.  
Culture shock has two distinct features:  
•        It does not result from a specific event or series of events. It comes instead from the experience of encountering  
         ways of doing, organizing, perceiving or valuing things which are different from your own. This may threaten  
         your basic, unconscious belief that your encultured customs, assumptions, values and behaviours are ʺrightʺ.  
•        It does not strike suddenly or have a single principal cause. Instead, it is cumulative. It builds up slowly, from a  
         series of small events that are difficult to identify.  
Preparing yourself for culture shock  
Perhaps the greatest strategy for successful cultural adaptation is the maintenance of a strong sense of personal identity.  
Ask yourself these questions:  
•        How do my personal beliefs and values influence my lifestyle and behaviour?  
•        Am I aware of the cultural norms and values of my host country? What are the host 
         countryʹs expectations of me?  
•        Why am I going overseas? (purposes may include: learning, growth, language acquisition  
         or improvement, interest in the host country, self‐motivation, others ....)  
•        What am I willing to attempt? How will I respond to language barriers and unfamiliar non‐verbal cues? Think  
         seriously about your motives for going abroad and entering another culture. Be confident in your decision and  
         realize that despite the difficulties you may encounter, your trip overseas will ultimately be rewarding and  
         fulfilling. Also understand that this may not be the right time for you to be traveling abroad. This decision is  
         okay ‐ you have a whole lifetime ahead of you.  
Responding to culture shock:  
•        Realize that culture shock is normal.  
•        Accept the lesson that culture shock imparts ‐ oneʹs own culture does not possess the single right way or best  
         way of providing for human needs and enjoyment.  
•        Know your host country ‐ do some research on it.  
•        Select a few areas of interest in your host country and investigate them thoroughly (music, art, the environment,  
         womenʹs issues).  
•        Look consciously for logical reasons behind everything that seems strange, difficult, confusing or threatening. 
         Examine your experiences from the host cultureʹs perspective.  
•        Make a list of all the positive aspects of your present situation. Put the list in a place where you can see it    
         throughout the day. Keep a journal so that you can look back on your progress.  
•        Avoid the temptation to spend all your time with other expatriates, especially if they belittle the host culture. 
         Resist making jokes and disparaging comments ‐ these only reinforce your shaky feelings of superiority and slow  
         down the process of adaptation.  
•        Maintain a healthy sense of humour. Make sure that you can laugh at yourself and the mistakes you make.  
•        Talk to someone whoʹs been through the cultural adaptation process. This person can probably give you a  
         positive perspective on the experience youʹre having. 
       •        Keep yourself busy and active; keep your mind occupied. Donʹt sit around feeling sorry for yourself.  
       •        During the deepest plunges into culture shock, take a trip ‐ get away to a scenic spot or a nearby country. When  
                you return, be open to having good ʺcoming back homeʺ feelings.  
       •        Even  during  the  worst  times  (especially  at  the  worst  times)  have  faith  that  you  will  work  your  way  through 
                culture  shock  to  the  brighter  days  that  lie  ahead  –  even  if  you  do  nothing  but  wait.  An  open  mind  and  these 
                eleven steps are sure to guide you safely through your experience of culture shock. Successful cultural adaptation 
                will ensure that the rewards stemming from your overseas experience will be yours to relive for the rest of your 
       Stages of Cultural Adjustment (U‐Curve/W‐Curve):  
       This  roller  coaster  ride  is  a  natural  pattern  of  valley  and  peaks,  where  excitement  and  interest  are  succeeded  by 
       depression, disorientation or frustration.  The intensity of the ups  and downs depends upon the individual,  as does the 
       length  of  time  an  individual  experiences  each  stage.  It  is  important  to  realize  that  this  process  is  both  natural  and 
       necessary for the sojourner’s optimum adjustment to the transition from culture to culture.  


       Please note: numbers in brackets indicate the Queen’s University International Centre (QUIC) Library call numbers. 

       Barker,  M.  (1990)  Oriented  for  Success:  A  Resource  Book  on  Overseas  Student  Services.  Canberra:  Australian  Government 
                Publishing Service. 
       Cumyn, A. (1998) What in the World is Going on? Ottawa: Canadian Bureau for International Education. (TVL HSF 45) 
       Hachey, J.M. (2004) The Big Guide to Living and Working Overseas: 3045 Career Building. Ottawa: International System. (OPA 
                WRK 62) 
       Kohls, R.L. (2001) Survival Kit for Overseas Living. Intercultural Press Inc. (TVL HSF 306) 
       Resources  adapted with permission from the University of Guelph Centre for International Programs.   

                                                                                                                                                                  Last updated: July 2009    

      All Study/Work/Travel Abroad Information Sheets are available in the International Resource Library or on the QUIC website. 


To top