; OBrien
Learning Center
Plans & pricing Sign in
Sign Out



  • pg 1
									                                                      Sackers of Cities, Rowers of Ships: 
                                                     Eastern Mediterranean Naval Warfare

                                                            The Problem of Bronze Age Sea‐Power

Military uses of the sea in the LBA eastern Mediterranean have been comparatively ignored.  This is partly due to issues of evidence, but also to the 
views of scholars such as Chester Starr.  Starr’s belief is that there could be no concept of “sea‐power” prior to c.500 BC, because of a lack of political 
units with sufficient resources to operate a fleet, and the limited sea‐keeping capabilities of the galley.

It is my belief that there is now sufficient evidence to make this stance worth revising, and in this presentation I seek to not only demonstrate 
evidence for the organised use of sea power in the LBA Mediterranean, but also suggest precisely how that power was enacted.

                                                                Evidence For Bronze Age Sea-Power

EGYPT: Tuthmosis III used vessels to                                                                                              LEVANT:  Levantine  powers  were, 
transport  troops  to  attack  Syria,  and                                                                                        intense users of the sea, often as the 
reports  the  capture  of  Syrian  vessels.                                                                                       proxies  of  the  Great  Powers  (Egypt 
After  this,  the  use  of  sea‐power  in                                                                                         and  the  Hittites).    The  Hittites 
Egypt  appears  to  decline,  and                                                                                                 appear  to  have  been  able  to  make 
Ramesses III’s victory  over  the  “Sea                                                                                           significant  demands  of  the  Ugaritic
Peoples” took place in  the Nile  Delta                                                                                           fleet, and may have used Levantine 
rather than in the open sea.                                                                                                      vessels in order to defeat the fleet of 

                                                                   The West House Fresco At Akrotiri

                                                    AEGEAN: Evidence for Aegean naval seafaring is provided 
                                                    by  the  West  House  Fresco  at  Akrotiri,  although  opinion  is 
                                                    divided  on  whether  it  represents  a  Cretan,  Cycladic,  or 
                                                    mainland enterprise. 

                                                    Mainland  Linear  B  records  indicate  interest  in  the 
                                                    construction  and  crewing  of  vessels.    Mycenaean  military 
An Egyptian warship of Ramesses III.                activity at sea may be inferred from the discovery of a naval                 A Levantine vessel depicted on the
                                                    fresco at Pylos, and also the unrest in the Aegean islands in                     wall of an Egyptian tomb.
                                                    the  period  LH  I  – LH  II,  corresponding  to  the  formation  of 
                                                    the mainland palatial centres.

                                                                The Nature of LBA Naval Warfare
Representations from Egypt, the Levant, Cyprus, and Crete 
indicate a general tradition of eastern Mediterranean ship‐
building, in which vessels were constructed with a crescentic
hull and a curved keel.  Such vessels were primarily 
designed to be sailed rather than rowed, and could not be 
rapidly beached.

Warfare  using  such  vessels  would  take  place  in  the  form  of 
sea‐battles  rather  than  troop  landings.    This  is  again 
indicated  by  evidence  from  across  the  eastern 
Mediterranean:  the  long  spears  shown  at  the  bow  of  the 
vessels  in  the  West  House  Fresco  at  Akrotiri,  the  Hittite 
account  of  a  naval  battle  which  talks  of  “seizing” ships “to                            An Egyptian vessel of c.1400 BC, typical of the eastern 
set  fire  to  them  in  the  sea”,  and  the  depictions  of  Egyptian                                Mediterranean style of ship‐building. 
soldiers  using  grappling  hooks  to  overturn  Sea  Peoples 
vessels at Medinet Habu.                                                            Mycenaean  vessels  broke  from  this  general  eastern  Mediterranean 
                                                                                    pattern.  Mycenaean  vessels  were  galleys  which  were  designed  to  be 
                                                                                    primarily  rowed,  and  featured  a  flat  keel  which  would  allow  rapid 
                                                                                    beaching.    Such  galleys  would  be  used  for  raid‐type  warfare  involving 
                                                                                    the landing of troops, rather than engagements at sea.

                                                                                    Such a discovery is interesting in light  of  the  events  of  the  latter  part  of 
                                                                                    the  Bronze  Age:  the  spread  of  Mycenaenan culture  into  the  Aegean,  the 
                                                                                    apparent rise in the levels of Mediterranean piracy, and the “Sea People”
          Mycenaean vessels, showing the flatter keel                               raids which brought the LBA to a close.
                  to allow rapid beaching

                                 Stephen O’Brien, SACE, The University of Liverpool, Hartley Building, Liverpool, L69 3GS
                                                                           Email: stephen.obrien@liv.ac.uk

To top