Document Sample
hillside_development Powered By Docstoc
					                                                                                                                        October 1998
               Tuning Up the Orchestra of Hillside Development  

In the Cabuyal River watershed of the Colombian Andes, a bold 
experiment to harmonize the work of farmers, community groups, and                                     
development agencies is paying off. Agricultural production and 
environmental protection are friends, not foes, on these 7,000 hectares of                             
mountains, rivers, forests, and fields. And the maestro’s baton is wielded 
by the community.                                                            
When it comes to farming and protecting the environment, Pedro Herrera is on top of things — in more 
ways than one.  The Colombian farmer’s fields are high up in the Andes, some 1,500 meters above sea 
level, in the southern department of Cauca. The community in which he lives is aptly named: 
Buenavista (Good View). Like an eagle’s nest, Herrera’s earthen‐floor home overlooks a vast grey‐green 
landscape which, though spectacular, bears many scars of deforestation and erosion. 

His farm lies at the head of a 7,000‐hectare area drained by the Cabuyal River, which in turn feeds into 
the larger watershed of the Ovejas River. What runs downhill from his land, through a network of 
springs, streams, and rivers, eventually makes its way to the department’s populous capital city of Cali, 
100 kilometers to the North. 

With help from a local alliance of development agencies called CIPASLA, Herrera and other farmers 
have willingly taken on the role of "first line of defence" for the environment of the Cabuyal watershed.

The relationship is one of give and take: the farmers, including those living lower in the watershed, 
fence off mountain springs, plant trees, and manage hillsides to prevent erosion. In exchange, CIPASLA 
member organizations provide research services, technical advice, training, and information. These 
cover animal and crop production, processing, marketing, land management, community organization, 
and other topics of daily life. CIPASLA also arranges loans for agricultural and agroindustrial enterprises, 
such as raising chickens, making marmalade, and processing milk. 

Specific strengths of member agencies and community groups thus merge in a logical series of steps 
aimed at improving people’s food security and livelihoods while protecting the environment. The 
unstated corollary of that dual goal is that natural resource conservation is the last thing on the minds 
of hungry people with no money in their pockets. The emphasis in this "fair deal" approach to 
development is on building the capacity of communities and individuals to plan, organize, and carry out 
projects themselves. 

Harmonizing Development Efforts 

CIPASLA is the Spanish acronym for the Interinstitutional Consortium for Sustainable Agriculture in 
Hillsides. The idea for the alliance originated in the early 1990s. A senior official with Colombia’s 
national agency for integrated rural development (DRI) was becoming concerned over the lack of 
coordination among various public and private development agencies working in Cauca. While his call 

     Telephone: Colombia: +57 2 4450000; USA: +1 650 8336625 / Fax: Colombia: +57 2 4450073; USA: +1 650 8336626
      P.O. Box Colombia: CIAT, A.A. 6713, Km 17, Recta Cali-Palmira, Cali, Colombia
to share documentation and experiences with going projects was largely ignored, it nonetheless gave 
impetus to the notion that something needed to be done to get local development efforts in tune with 
each other. 

In 1992 the International Center for Tropical Agriculture (CIAT) in Cali called a meeting of the various 
agencies. CIAT was in a good position to promote a dialogue on ways to harmonize local development. 
First, because of its longstanding agricultural research programs, it had regular and close contact with 
farmers in Cauca. Second, it had considerable expertise in geographical information systems, a key tool 
in managing natural resources over a large area like a watershed. Finally, members of its research staff 
were looking for organizational models to stimulate technology adoption, thereby improving the 
livelihood of poor farm families. 

Magnolia Hurtado de Campo is CIPASLA’s executive director and an agricultural engineer by profession. 
She recalls that first meeting organized by CIAT, attended by 20 organizations. "Each agency defended 
its territory. People who had worked for 10 years in the Ovejas watershed had never even met each 

With the dialogue launched, follow‐up work led to the selection of the Cabuyal subwatershed, with its 
23 rural districts (called "veredas"), as a good testing ground for the consortium approach to 
development. Working with local authorities, CIAT conducted an investigation to find out more about 
local farmers’ perceptions as to what problems needed to be tackled. 

The blueprint for CIPASLA was set out at a workshop in 1993, again hosted by CIAT. Among the 
participants were six community leaders. "People got to know each other and were convinced they 
should begin working with each other," says Hurtado. 

CIPASLA set up its head office in the town of Pescador in Caldono municipality in early 1994 and 
Hurtado took up her director’s duties a few months later. Funding for CIPASLA came from Canada’s 
International Development Research Centre (IDRC), DRI, and CIAT, which remain its principal 
supporters. More money was later provided by the Colombian Ministry of Agriculture and two other 
government agencies. Equally important to CIPASLA’s operations are the contributions of goods and 
services by participating organizations and labor by farmers. 

The consortium now has 14 members. These include seven government agencies, five NGOs, and one 
international center (CIAT). The member organization representing the interests of the residents of 
CIPASLA’s target area is ASOBESURCA, the Beneficiaries’ Association of the Cabuyal River 
Subwatershed. ASOBESURCA is a key player in the consortium: it controls funds for projects and has 
two of five seats on CIPASLA’s steering committee. 

Erosion of the Community 

"You have to understand that this was a community that was tired of politicians, lies, and poverty," 
says Hurtado. "The people were nonbelievers in development. But if you change a community from 
being nonbelievers to being active participants, then you’ve gone a long way. Let me use a metaphor 
from natural resource management. What’s basic here is that our community has recovered from a 

     Telephone: Colombia: +57 2 4450000; USA: +1 650 8336625 / Fax: Colombia: +57 2 4450073; USA: +1 650 8336626
      P.O. Box Colombia: CIAT, A.A. 6713, Km 17, Recta Cali-Palmira, Cali, Colombia
case of ‘erosion’. The people are now part of the process of development. They are the ones who 
decide where they’re going." 

By erosion, Hurtado means the disillusionment and apathy that creep in when development efforts fail 
because they are disconnected from people’s real needs. If farmers can’t make an honest living from 
the land, some may be tempted to cultivate illicit crops or sell their properties and move to the city. 
Unfortunately, urban life often proves even more difficult. Social erosion also means the departure of 
young Colombians to join the guerrilla forces because they are frustrated with the status quo. 

Counting on the tips of her fingers, Hurtado lists changes in community behavior and attitudes that 
CIPASLA has recently witnessed. Not only do farmers participate in the activities organized by the 
consortium — like planting trees and setting up buffer zones along water courses — they often take the 
initiative themselves. For example, "The farmers of El Cidral have organized night watches against 
forest fires because of the dry spell linked to El Niño. So if a fire breaks out, the farmers act. In the past 
there would have been general apathy toward such group efforts." 

She cites another example of the more proactive stance: "A technician was contracted to train local 
people in the operation of a milk processing plant. He only showed up for the sessions 3 days a week. 
The community came and asked that he not be paid and that the money be given directly to them." 

The benefits of CIPASLA’s work go well beyond stimulating a change in attitude, explains Hurtado. "This 
was really a one‐crop community, based on cassava. Because of CIPASLA, the farmers have been able 
to diversify their production. This has improved their incomes and reduced the environmental pressure 
that cassava production exerts on the hillsides." 

Diversifying Production 

Herrera’s farm in the upper reaches of the watershed is a showcase for the diversity of crops that can 
be grown on a small farm even while natural resources are being meticulously protected. Herrera’s 
own resourcefulness, experience, and openness to new ideas are undoubtedly the main reason for his 
success as a farmer. CIPASLA, however, has served as a catalyst, providing him with advice and credit. 
"For all the questions I used to have about farming, I had to supply my own answers," he recalls. "Now I 
have technical assistance." 

Although Herrera has set aside more than one‐third of his 17 hectares to protect five natural springs 
that feed the watershed, his farm income has gone up. He is also growing a wider range of crops, both 
for his own table and for marketing. The 10 hectares he has under production provide for the needs of 
his extended family of 11. 

"My cattle used to drink at the springs and stir up the water," says Herrera. "Sometimes they would 
even get stuck in the mud." Then, following advice from CIPASLA, he fenced off the springs to keep the 
cattle out and planted trees. The buffer zones, which promote both water quality and increased flow, 
amount to about one hectare per spring. These are a big contribution to the community, since water 
from Herrera’s land makes its way to six aqueducts serving downstream households. 

     Telephone: Colombia: +57 2 4450000; USA: +1 650 8336625 / Fax: Colombia: +57 2 4450073; USA: +1 650 8336626
      P.O. Box Colombia: CIAT, A.A. 6713, Km 17, Recta Cali-Palmira, Cali, Colombia
In exchange for his cooperation, Herrera received concrete tubs to water his cattle. These were paid for 
by the coffee growers’ association which is a member of CIPASLA. While the fenced‐off areas aren’t 
cultivated or trodden on by animals, they are still productive. From the woods, Herrera can still harvest 
a tasty native fruit called lulo. 

Among his cultivated crops are beans, maize, coffee, sugarcane, cassava, sweet peas, and — his pride 
and joy — blackberries. His cows give him milk for home consumption and for sale, and in a hillside 
pond he raises carp, the surplus of which is sold to neighbors. In addition, his wife raises chickens, 
thanks for a small credit arranged through CIPASLA. 

Lucrative Blackberries 

The blackberry enterprise has been particularly profitable. "Six or seven years ago," says Herrera, 
"some of my neighbors were cutting down the forest to make charcoal. Then, they shifted to growing 
blackberries." The technology for that crop was adapted to local conditions by a committee of farmer‐
researchers of which Herrera was treasurer. Their field trials were successful and about 10 local 
farmers took up production. 

Then, for various reasons, interest in blackberries began to wain. CIPASLA, seeing the potential of this 
highly marketable crop, encouraged farmers to pursue production. As a result, about 12 farmers in 
Herrera’s community formed an informal association of blackberry producers. This allowed them to 
arrange the needed financing from the CIPASLA beneficiaries’ association, ASOBESURCA. 

The blackberry producers make their loan payments after the harvest. The money is then recycled to 
other CIPASLA/ASOBESURCA projects. 

In earlier years, Herrera sold his crop harvests at the farm gate to middlemen. But his farm 
diversification, especially the blackberry operation, has given him enough cash income to buy a truck. 
Now he markets his own produce in nearby towns and, to offset his fuel costs, also transports materials 
for his neighbors. 

Along with advances in crop production, Herrera has also protected his slopes from erosion and taken 
care not to contaminate soil or water. "Live barriers" of improved grasses hold the soil in place in steep 
areas and fallen leaves are left as ground cover to slow down rain runoff. 

To avoid disturbing the soil too much, Herrera doesn’t plow his fields; soil preparation is kept to a 
minimum. He also uses very little chemical fertilizer and no pesticides at all. Crops are protected mainly 
through rotation, intercropping, insect‐repelling border plants, and weeding with a machete so that 
roots are left intact. 

Community‐led Research 

Pedro Herrera is just one of many contributors to, and beneficiaries of, CIPASLA’s work. Not all are as 
well off as he and his family though. Most farms in the larger watershed of Ovejas, of which the 

     Telephone: Colombia: +57 2 4450000; USA: +1 650 8336625 / Fax: Colombia: +57 2 4450073; USA: +1 650 8336626
      P.O. Box Colombia: CIAT, A.A. 6713, Km 17, Recta Cali-Palmira, Cali, Colombia
Cabuyal River is a part, are less than a third the size of Herrera’s. And only a little more than half the 
population actually owns the land they live on. 

Under such conditions, research on crop production and resource management must be carefully 
tailored to farmers’ meager means. Of this, CIPASLA is keenly aware. In decades past, says Hurtado, 
agricultural research was geared to commercial production, with no adaptation to small‐scale farmers’ 
conditions. As a result, efforts to transfer technology to rural communities met with dismally low 
adoption rates. 

Under the CIPASLA approach, research and training partnerships are formed between community 
groups and agencies with the required expertise — for example, to promote flower growing by 
women’s groups. Going one step further, CIPASLA also help farmers set up small agroindustries, such as 
cheese making, and identify market outlets. 

In some instances, farmers do adaptive research themselves, through small local committees called 
CIALs — such as the one that led to blackberry production by Herrera and his neighbors. Nine such 
groups are operating in CIPASLA’s target area. Again, these farmer committees normally have the 
technical support of a partner research organization — like CIAT or Colombia’s national agricultural 
research institute, CORPOICA. 

ASOBESURCA, the beneficiaries’ association, is actively involved in such farmer‐led research and 
promotion of agroindustrial development through small projects. However, admits Jorge Trujillo, the 
association’s president, "The needs of the people always exceed the supply of assistance." 

Addressing Community Interests 

How the interests of community members — the beneficiaries — percolate through to center stage in a 
complex structure like CIPASLA is of special interest to CIAT researchers. As a key architect of the 
CIPASLA experiment, CIAT wants to understand better how organizational dynamics, especially at the 
grass roots, can be harnessed for development. 

Helle Ravnborg is a researcher and socioenvironmental planner with CIAT. For her, making sure all 
community interests are addressed, especially those of the poorest people, is essential. While she 
believes the creation of a beneficiaries’ association was fundamentally a sound idea, she is 
uncomfortable with ASOBESURCA’s structure.  

Under current arrangements, each district’s local government (called a Junta de Acción Comunitario) 
appoints one representative to ASOBESURCA. This results in some community interests and groups 
being left out or underrepresented, according to Ravnborg. For example, although Paez Indians account 
for more than 10 percent of the Cabuyal watershed population, indigenous people have only one 
representative among 28 ASOBESURCA members. 


     Telephone: Colombia: +57 2 4450000; USA: +1 650 8336625 / Fax: Colombia: +57 2 4450073; USA: +1 650 8336626
      P.O. Box Colombia: CIAT, A.A. 6713, Km 17, Recta Cali-Palmira, Cali, Colombia
Moreover, says Ravnborg, articulate researcher‐farmers "can get up in a public meeting and give a 
synthesis of community problems," while certain other individuals, with perhaps equally valid interests, 
remain silent. 

Another problem, says the CIAT researcher, is the way money is allocated from ASOBESURCA’s project 
fund. This tends to result in well‐off people getting the largest share of resources, including access to 
technical help. "People have been left to themselves to organize projects. They tend to focus narrowly 
on the project fund. There’s no guidance about exactly what overall watershed management is all 

Ron Knapp, manager of CIAT’s project on community management of natural resources in hillside 
watersheds, points out that CIPASLA is an on‐going experiment in community‐led development. "Let’s 
let it run its course so we can see what works and what doesn’t," he says. 

Scales of Intervention 

Community representation in watershed management is just one of many issues facing organizations 
like CIPASLA and CIAT. Both Ravnborg and Knapp ask a key question: What is the best scale for 
interventions such as research, training, technical assistance, and development projects? On the 
organizational side, should you work with households, farmer research committees, the local 
community, or the overall consortium of organizations? And at what physical scale do you intervene: 
the field, farm, the local district, the subwatershed, or the overall watershed? 

"There’s no recipe for this," admits Knapp. On the one hand, "certain solutions to problems are so 
divisible that an individual farmer can do something that makes a difference." On the other hand, 
"some interventions are useless unless many people do it." In the case of efforts to introduce new 
crops or improved varieties, the four‐member farmer research committees (CIALs) are a suitable level 
for action, he says. "It’s a matter of cutting the suit to fit the cloth." 

For Knapp, the crucial element in a bold experiment like CIPASLA is promoting community 
responsibility: "We’re trying to get people to have a vision, express their preferences, and be able to 
make midcourse corrections if necessary. There are enough dynamic forces operating in this landscape 
that you know there are bound to be changes. An organization like CIPASLA has itself to be dynamic 
and flexible enough to cope with these forces of change." 

"There’s more to watershed management than just keeping a pristine environment," says Knapp. 
"What I can’t accept is that these productive landscapes, through mismanagement or apathy, might 
cease to be social assets. I can’t accept that productive farmers might have to move to a city slum and 
wipe windshields for a living." 

For CIPASLA, the effort to improve the social and physical fabric of the Cabuyal watershed is only a 
beginning. With 4 years of experience now under its belt, the consortium has begun extending its 
operations to other areas of the greater watershed of the Ovejas River. 

     Telephone: Colombia: +57 2 4450000; USA: +1 650 8336625 / Fax: Colombia: +57 2 4450073; USA: +1 650 8336626
      P.O. Box Colombia: CIAT, A.A. 6713, Km 17, Recta Cali-Palmira, Cali, Colombia

    Meanwhile, in its capacity as an international research institute, CIAT is working with organizations in 
    Honduras, El Salvador, and Nicaragua to test the consortium model. In Honduras, for example, a 
    consortium has been set up for the sustainable development of the Tascalapa River. 

    Assessing Impact 

    Because watershed management puts heavy emphasis on long‐term processes like natural resource 
    conservation and community development, it can be decades before the overall impact becomes clear. 
    Thus, for CIPASLA, the "final" jury may be out for a long time. 

    Nevertheless, a partial assessment of CIPASLA’s impact in the Cabuyal River watershed was recently 
    conducted. A combined British and Colombian team compared six local communities that had links to 
    the consortium with six that hadn’t. The results are expected to be published this year. 

    The last word goes to Jorge Trujillo of the beneficiaries’ organization, ASOBESURCA: "The main 
    achievement of CIPASLA has been to organize and coordinate the work of the consortium members. I 
    don’t know whether a model like CIPASLA can be replicated elsewhere — but it should. Development 
    organizations that work in isolation are wasting their time." 

         Telephone: Colombia: +57 2 4450000; USA: +1 650 8336625 / Fax: Colombia: +57 2 4450073; USA: +1 650 8336626
          P.O. Box Colombia: CIAT, A.A. 6713, Km 17, Recta Cali-Palmira, Cali, Colombia

Shared By: