005_twitter_terror by isbangee


									SublimeOblivion.com                          April 12, 2009 

Twitter Terror:  Unraveling the Unrest in Moldova
By Anatoly Karlin Riding on the apathy of the masses, crony Communists rig the elections in a small, corrupt post­Soviet  backwater to retain their iron grip on power. But their dastardly plans to crush democracy and draw  benighted Moldova back into the Eurasian darkness are foiled by the heroic students of Chisinau.  Inspired by their boudiccan (and photogenic) figurehead Natalia Morari, heroine of past struggles  against corrupt authoritarianism, they flutter out into the city center and Tweet their nation back into  the light of Western iCivilization, toppling the old guard under a colorful cascade of fruits and flowers. This is the kitschy Western narrative on color revolutions, in which electronic networking technologies  marry the springtime national aspirations of peoples suppressed by corrupt satraps from Muscovy to  produce a verdant and fertile liberal democracy – Atlantean outpost and bulwark against Eastern  tyranny.  Yet one would have to wear rose­tinted spectacles (or read fantastic literature to excess) to subscribe to  this interpretation. The Rose Revolution in Georgia withered away and died under the chill of  Saakashvili's quasi­authoritarian rule and the heat of aggressive war against Russia in summer 2008.  Meanwhile, the Orange Revolution putrefied into mush, succumbing to the sickly moist of endemic  chaos, corruption and economic decline that characterized Ukraine after 2005.  A dispassionate analysis of the “Grape Revolution” in Moldova reveals that its fruit was rotten from the  beginning. The Centrality of Romanian Nationalism in the Moldovan Opposition Although it is true that many of the protesters were genuinely disaffected university students and  migrants, it is also clear that certain elements were Romanian nationalists, liberast provocateurs and  common hooligans. The three parties which won 35% of the vote have a “distinct nationalistic flavor”, according to Natalia  Sineaeva­Pankowska writing in Moldova: Torn between the Communists and the far right1. The  nationalists criticize the Communist plans to revise ethnic Romanian­centered history textbooks to  better reflect Moldova's multi­ethnic identity and extend the Holocaust interpretations taught in schools  to include the role of Romanian collaboration, from its current limitation to the “German extermination  of Jews and Roma”. They favor closer ties to and reunification with Romania. The intensely pro­Romanian Ghimpu is known as an admirer of fascist dictator Ion Antonescu and 
1   http://www.kyivpost.com/opinion/39188   

notorious for his remark on a Turkic, Orthodox ethnic minority within Moldova – “Gagauzians are the  ulcers on a body of the Moldovan people”. They are supported by the newspapers Timpul and Journal  de Chisinau, which are known to have given platforms to Greater Romania nationalists and Holocaust  deniers. The other main opposition leader, Filat, has a not unimpressive reputation as the biggest thief in  Moldova. He was involved in major scandals surrounding the privatization of wine factories, aircraft  sales and cigarette smuggling from Moldova to Romania2.  There is also a theory pieced together in Moon of Alabama that the protests were just the simulacrum of  an oligarchic power struggle between President Voronin and the Romanian­supported tycoon Anatol  Stati3. His Moldova­based company, ASCOM Group, reaped a 2bn $ fortune drilling for oil in  Kazakhstan but now stands accused of concealing income from Romania­ and Turkmenistan­related  businesses and violating UN sanctions against Sudan. Incidentally, most of ASCOM's business is run  through Tristan Oil, which resides in the British Virgin Islands tax haven. However, the aforementioned  Timpul newspaper claims that the Voronin clan is simply trying to usurp Stati's business4. The second man in Tristan Oil is Artur Lungu, who has extensive connections with Anglo­American  democracy and transparency promotion organizations such as USAID, the Soros Foundation and the  John Smith Memorial Trust. Anatol Stati's son, Gabriel, has important ties with young and Romanian  nationalist organizations and called the people to vote against the Communists in the elections; he was  recently arrested in Ukraine on a Moldovan extradition request5. The Role of Moldova's Twittering Classes This is the fundamental dilemma – we are facing a struggle between populist Communists and populist  nationalists, many of whom are illiberal and corrupt. But what about the likes of Morari, who claimed  she only expected 300 people to turn up and disavowed violence – are these original Twittering  protesters pure? It is hard to contain cynicism. As Daniel McAdams points out in Moldova's Twitter Revolution: Made  in America?6, Moldova is the poorest country in Europe – furthermore, only 16% of the population has  Internet access7. Where did the Twitter­compatible iPhones and technical training come from? They are the legacy of US­funded NGO's operating in the post­Soviet space. One of the leading youth  movements committed to overthrowing the Communists is the Hyde Park organization, whose website  is hosted by the Internet Access Training Program – funded by the US State Department through the  Freedom Support Act. Furthermore, USAID – for whom the aforementioned Lungu worked – openly  funnels generous amounts of money through “cut­out organizations like the International Republican  Institute and the National Democratic Institute” for programs such as Strengthening Democratic  Political Activism in Moldova – “cultivating new political activists who can formulate and pursue 
2 3 4 5 6 7   http://www.investigatii.md/eng/index.php?art=7      http://www.moonofalabama.org/2009/04/moldova­a­private­color­revolution.html      http://social.moldova.org/news/voronin­clan­trying­to­usurp­moldovas­richest­mans­business­189773­eng.html      http://www.kyivpost.com/world/39280      http://www.lewrockwell.com/blog/lewrw/archives/026241.html      http://www.internetworldstats.com/europa2.htm#md   

concrete political objectives…”. There are many ongoing discussions on the blogosphere about the role Twitter player and about how  “spontaneous” the protests really were. Daniel Bennet in The Myth of the Twitter Revolution8 wrote that  Moldova's Twittering class was only 200 strong and analyzing its feed at the time did not indicate that it  played any organizational role. Furthermore, he quotes Morari to support his point: “Six people. 10  minutes for creativity and action. A few hours of information on networks, facebook, blogs, SMS to  friends and e­mail newsletter. All of the organization ­ through the Internet.” Evgeny Morozov, creator of the “Twitter Revolution” theme9, in later essays acknowledged that  although it played a very minor part in the planning of the protests it was crucial to creating and  sustaining Western interest in events in Moldova10 – because so many Westerners themselves used  Twitter, it needed very few Moldovans at ground zero to get the #pman11 flood started. Once that  happened it took on a life of its own and ignited a continuous stream of user­generated content on  LiveJournals, blogs and popular social­networking sites that soon seeped into the Western mainstream  media. Are the “Liberals” Really Liberals – or are they Liberasts12? Although a fascinating discussion, the above misses the forest for the trees – the real question is  whether or not the original “liberal” protesters intended their little protest to conflagrate into a mass  bunt culminating in the storming of Parliament. It is important to keep in mind that Morozov is a  former “trainer” for various “civil society” outfits in the use of new electronic technologies to mobilize  and actively supports the policy of color revolutions. On meeting the activist Oleg Brega, he approvingly remarked on his “almost uncanny ability to rely on  the Internet (as well as mobile and video technologies) to bring public attention to his causes”13. The  example he gave? “A typical Brega stunt: provoking the Moldovan police to arrest him and have  someone capture this on video and then republish to YouTube”, followed by a hyperlink to his “video  provocations”. Furthermore, Oleg Brega is a proud member of the aforementioned Hyde Park organization, which is  headed by Gheorghe Brega, a Romanian citizen14 and member of Ghimpu's Liberal Party. The front  page of its website features a diatribe against “Bolshevik tyranny” by the historian Iacob Golovca15,  who is “President of the Civic Association for the Abolition of the Consequences of Molotov­
8   http://frontlineclub.com/blogs/danielbennett/2009/04/the­myth­of­the­moldova­twitter­revolution.html    9   http://neteffect.foreignpolicy.com/posts/2009/04/07/moldovas_twitter_revolution    10   http://neteffect.foreignpolicy.com/posts/2009/04/07/more_analysis_of_twitters_role_in_moldova  ,  http://neteffect.foreignpolicy.com/posts/2009/04/10/moldovas_twitter_revolution_is_not_a_myth  11 Code to gather at Piata Marii Adunari Nationale, the square in the capital Chisinau. 12 From Wikipedia: “Liberast (Russian: Либераст, portmanteau of liberal and pederast) is a neologism in the Russian  language. Ideological cliché, exclusively used by authors with malicious attitude to neoliberal reforms in Russia or to the  methods these reforms were implemented. The word bears an overt pejorative connotation.” I use it to refer to people  masquerading as “liberals” while using illiberal or dishonest means or pursuing illiberal ends. 13   http://neteffect.foreignpolicy.com/posts/2009/04/10/moldovas_twitter_revolution_is_not_a_myth    14   http://infowebexplore.blogspot.com/2009/04/moldovas­media­revolution­third­day­of.html    15   http://www.ycaar.com/hydepark/indexeng.html   

Ribbentrop Pact”. Dr. Golovca is a Romanian ultra­nationalist16 – he refers to Moldova by its old  regional name of Bessarabia and calls for its return into “Romania's bosom”, without the “gangrenous  germ” of Transnistria which is to be “amputated”. Antonescu is a “martyr and hero of all Romanians!”,  Russians are the tyrannous, perennial enemies of the Romanian people and he hates Ukraine too. Oleg Brega, Natalia Morari and several others, all seemingly part of a core group, were the original  organizers. They argue that they did not expect more than a few hundred people to show up; some  commentators, like Nancy Scola17, believe that the protests metastasized because those who got #pman  spread the message ever wider into the social net. She makes the comparison with how an initially low­ key house party, without effective face control, can erupt into an epic rager ending with the police  busting the place. They too are now threatened with arrest. From the above, it appears that Mr. Brega is like an onion – a liberal skin, a liberast interior and a  Romanian nationalist core. He was trained for revolution and very likely the other members of the “core  group” were too. Furthermore, once you get a critical mass of people into the streets using social media  like Twitter to connect key players (or nodes, in network jargon), your work is done and the rest falls  into place. It is then time to shift gears and start denying culpability – which is what Morari and Co. are  now concentrating on.  This is not to say that they are necessarily guilty of “calls for organizing and staging mass  disturbances”, as the Moldovan authorities allege – but we should not give them a free get out of jail  card either. The Geopolitics behind the “Twitter Revolution” Moldova's geopolitical priorities are to consolidate its multi­ethnic society and resist encroachment  from Romania and Russia. The first means it has to satisfy internal ethnic minorities like the Gagauz in  the south, a Turkic Orthodox people enjoying an autonomous status within the country, and draw  Russo­Ukrainian Transnistria back into the fold. Although Transnistria has just 0.6mn people to 3.4mn  in the rest of Moldova, it is also its richest and most industrialized region. There are growing social forces in Moldova seeking reunification with Romania for nationalist reasons  and as an easy path to EU membership. Already between 10% and 20% of Moldovans have Romanian,  and by extension EU, passports. The fear of Romanian expansionism frightens Transnistria away from  reconciliation, while the “Kosovo precedent” gives its arguments for independence more weight18. On objective criteria Transnistria has a good case for independence – much better than Kosovo,  according to Michael Averko19. Historically it was never under Moldovan control, suffered 2000  casualties from a Moldovan attempt to reassert control in the early 1990's and its people  overwhelmingly voted for independence in free referanda20. Further undercutting its portrayal as a  kleptocratic Stalinist holdover, the British Helsinki Human Rights Group believes it to be better off than  Moldova proper. If Moldova were to take an overtly Western direction, they can permanently wave 
16 17 18 19 20   http://www.curaj.net/?p=4107      http://personaldemocracy.com/node/7626   http://www.rferl.org/content/Unrest_In_Georgia_Moldova_Reflects_Precedent_Set_By_Kosovo/1606229.html http://www.tiraspoltimes.com/opinion/disputed_territories_five_realities_five_degrees_of_independence.html http://www.pridnestrovie.net/independence_referendum.html

goodbye to any prospect of a confederation between the two21.  The rule of President Voronin was characterized by geopolitical dithering between West and East.  Although seen as pro­Moscow upon first being elected, he opposed Moscow's settlement plans for the  breakaway region of Transnistria in 200322 and shifted West, declining to attend the  60th anniversary to  the victory over Nazism in Moscow in 2005, dropping support for the Common Economic Space (a  proposed free trade zone in some countries of the former USSR) and venting diatribes on Russian  imperialism. The rhetorical focus was on Euro­Atlantic integration. Recently however analysts perceived a tilt back to Moscow – either as part of a grand strategy to get  attention from the West to its Transnistrian problem or over genuine fears about Romanian  encroachment and what it would mean for the eventual resolution of the Transnistria Question. Russia  reciprocated, lifting its 20­month ban on Moldovan wine imports in November 2007. How Much was the West Involved? The major motive for a Western push to topple Voronin is to reverse their recent geopolitical setbacks  across the Eurasian periphery and send a message to Moscow. Although the Obama administration  ostensibly aims to “reset” relations with Russia, this does not mean it has dropped its longterm  geopolitical objective of pre­empting the rise of a Eurasian hegemon. We must not forget that Obama's foreign police advisors include Zbigniew Brzezinski (a latter­day  proponent of the “Promethean project” to break up the Russian Empire, whose intellectual ancestor is  the Polish interwar dictator Piłsudski) and many Clintonian liberal interventionists. That said, unlike in  the Baltic “popular fronts” or the Orange Revolution, direct US involvement in Moldova was probably  non­existent. Firstly, as mentioned above Voronin is not unqualifiedly pro­Moscow. He is a rational opportunist,  tilting to whichever side will best serve the national (and perhaps more importantly, the personal)  interest. From his perspective, Russia can provide a short­term degree of political and financial cover  that the West is unwilling or powerless to. Trying to overthrow, or appearing to try to overthrow, guys  like him can produce dangerous blowback. Uzbekistan cardinally changed its geopolitical orientation  from the US to Russia after the bloodbath in Andijan. Further afield, Chávez only became firmly anti­ American after the failure of the CIA­backed coup against him in 2002. Secondly, Ukraine and Georgia were humiliating failures and probably made the Americans think twice  before giving one­sided support to revolutionary movements, especially those incorporating unsavory  nationalist elements. Hopefully US foreign policy is no longer hijacked by the neo­con / Soros liberal  agenda to push their vision of democracy on countries and peoples that don’t care for it. Finally, if a color revolution really had been in the works then OSCE wouldn’t have declared the  elections “free and fair”, thus invalidating a vital moral prerequisite for a revolution. Therefore the  Baroness (Emma) Nicholson's complaints that it was “difficult to endorse the very warm press  statement” should be taken with a pinch of salt – particularly since immediately after, she says, “The 
21 http://www.americanchronicle.com/articles/view/86425 22 http://www.tiraspoltimes.com/news/is_there_a_moscow_brokered_deal_for_moldova_and_pridnestrovie.html

problem was that it was an OSCE report, and in the OSCE are, of course, the Russians, and their view  was quite different, quite substantially different, for example from my own”. Perhaps she was upset that they had missed an opportunity to undermine a fickle ally in favor of the  young, pro­Western and colorful protesters? Or maybe she was genuinely distraught over how they did  not properly voice their “very, very strong feeling” that the election was flawed (which indeed it  probably was – exit polls suggested the Communists should have gotten 45% instead of 50%, three  members of the Electoral Commission resigned and the Communists agreed to a recount)?  It's hard to say given the degree of opacity in all this, but one thing we can all agree on is the irony of a  Baroness expounding on democratic procedures. Are the Communists really so unpopular and anti­democratic? Some commentators sought to portray the Moldovan Communists as dinosaurs who hate change and  democracy, and are only supported by an aging sheeple brainwashed by vodka and “sovok” propaganda.  This is an admittedly an exaggerated characterization – but I think it captures what many commentators  feel. Unsurprisingly, it is very inaccurate. Firstly, all the major organizations that purport to “measure” democracy disagree with this assessment.  The Polity IV project, which comprehensively tracks global democracy trends since the Second World  War, gave Moldova a score of 8 on a scale of ­10 to 10 in 2007, qualifying it as a proper electoral  democracy – for comparison, ethnocratic Estonia got a 6.  The Economist Democracy Index believes it to be a “flawed democracy”, much like neighboring  Romania, and even the notoriously compromised Freedom House believes it is something better than  “Not Free”. According to human rights activist Andrei Kalikh, Moldova “is at once the most  democratic CIS country and the only one where the Communists hold power”23. Secondly, the Communists “made significant inroads into young age cohorts for the first time in these  elections”, according to Vladimir Socor24 – as the “sociologist Arcadie Barbarosie (head of the Soros  Foundation’s local affiliate) observes, the Communist Party can no longer be stereotyped as a  “pensioners’” or Soviet­nostalgics’ party”. Thirdly, the Communists are becoming more competent and sophisticated at campaigning. The  incumbent government, “predominantly of technical experts”, makes a strong contrast to the  “opposition­dominated Chisinau Municipal Council, a scene of chaos and nepotism”.  Fourthly, they steered a shrewd line between longterm European aspirations, on which there is a  national consensus, and preserving Russian goodwill. The latter is good for both the national interest  (financial reasons and resolution of the Transnistria Question) and political expediency (it draws  Russophone votes and interestingly, Putin and Medvedev have the highest approval ratings of any  politician in Moldova).

23 http://www.opendemocracy.net/article/email/transdniestria­and­moldova­unloved­unresolved 24 http://www.jamestown.org/single/?no_cache=1&tx_ttnews[tt_news]=34821&tx_ttnews[backPid]=7&cHash=60102286c5

Fifthly, there remain concerns over the authorities' reaction to seemingly manipulated election results  and the heavy­handed crackdown on protesters. Regarding the former, use of “administrative resources”  from all sides is an unfortunate but accepted political practice throughout the post­Soviet space and the  Communists would have won decisively whether their real popular mandate was 45% or 50%.  As for the protests, it would it would seem obvious that any democratic state would react very harshly  to a violent insurrection against the constitutional order. Opposition claims that the violence was started  by pro­Communist provocateurs is not credible because of the lack of motive – why would they want to  stir anarchy and controversy after decisively winning the elections? Finally, there is a certain tone of arrogance and condescension in the language some commentators use  to condemn Communist supporters, repeatedly emphasizing how they tend to be rural, older and less­ educated25. Forget the implied elitism and ageism and ask yourself – why are so many Moldovans really  voting for the Communists? For all the above reasons, and more. Let a Moldovan tell it in her own words – from the translation of a  comment posted to Natalia Morari's blog26 featured on the blog Scraps of Moscow27: …so who voted for the Communists? A bunch of grandmas and old ladies…and? Riiiiight, lots  of our parents… if the people who are now shouting out in the main square could have  convinced their parents not to vote for the Communists, then maybe they wouldn’t have won? But this raises two questions: 1) Who should they have voted for? 2) How can they be convinced otherwise? Yesterday I was talking with my mother, she is retired  and receives a pension, just like my father… but he still goes to work, he teaches at a university,  so he’s a state employee… anyway, I asked her, “Why did you vote for the Communists?” She answered, “They increased my pension.” I told her, that this was at the expense of the youth, and let’s imagine that she told me she didn’t  care, her own children are overseas and she’s in Moldova, she has to think about herself. “In years past part of our heating bill was paid by the city government, but now Chirtoaca [a  prominent opposition politician and Mayor of Chisinau] fell out with the heating utility  company, and we have to pay the whole amount.” Even though I know that the Communists were also involved in this conflict, it’s hard to argue  with the much higher heating bills… “Before the Communists came to power I was afraid to go outside, but now things are stable in  the country, there is less crime…” I have to agree with this, although I can’t say I’d let my kids outside alone even now… “A bunch of other reasons…” And it’s not so important why they voted for the Communists, what matters is that no one was  able to convince them otherwise and no one gave them another worthy choice instead… And now, when parents see their children out on the square, they will be even more firmly on the  side of the Communists, I won’t bother to write why, it’s obvious…
25 I suspect many of them are those who took offense at Obama's comment on how small­town Americans cling to guns  and religion. 26 http://natmorar.livejournal.com/37147.html?thread=2024731#t2024731 27 http://www.scrapsofmoscow.org/2009/04/chisinau­burning.html

This is a very good illustration of the generational divide between older, state­dependent people and  their migrant sons and daughters – and the misunderstandings and acrimony arising from it. The Geopolitical Fallout The Communists have the situation firmly in control – there will almost certainly be no revolution,  grape, Twitter or durian. A simple recount will achieve nothing because the main issue relates to how  many “dead souls” voted.  Furthermore, even if the government answers calls for new elections, any popular sympathy the  protesters may have gained from Communist abuse of “administrative resources” will have been  incinerated in the fires that engulfed Chisinau on April 7. The Communists will harden towards the Romanian nationalists and will distance themselves from the  Atlanticists. Although Washington did not play a direct role, the Communists cannot be comfortable  with the legacy of motivated, technologically savvy youth movements / liberast fifth columnists (cross  out as you will) the Western NGO's left behind. President Saakashvili in Georgia is facing a dangerous challenge from the opposition which may soon  culminate in counter­revolution28; the Orange legacy in Ukraine is already largely discredited and can  only continue on its path to oblivion as the social effects of Ukraine’s economic Depression make  themselves felt.  It is probably no longer far­fetched to talk of a “Great Split” in Ukraine between its  antagonistic western and eastern parts. In this context of rapidly expanding Russian influence over the former Soviet Union, it is a safe  prediction that Moldova will move closer to Russia. It would offer increased political security from  revolution – be it private, Romanian or US instigated.  There may also be hope for Russian financial assistance amidst the economic turbulence – remittances  from Moldovans abroad, which according to the World Bank made up an amazing 36.5% of Moldovan  GDP in 2007, are now falling rapidly as they lose jobs in Russia and Europe. According to Jonathan  Steele, more Moldovans work abroad than in either the public or the private sector and 90% of  government revenues come from consumption taxes – now the “state's coffers will shrink and the  government will be hard pressed to maintain state employees' wages and pensions”29. Finally, it offers a path to a compromise on the Transnistria Question – most likely, in the form of a  neutral confederation which would shield Moldova from Romanian nationalism and allow it to profit  from bridging the economic gap between Europe and Eurasia. Already on April 11, Voronin met the  Transnistrian leader Igor Smirnov for the first time since 200130. Building Enclaves of Empathy In a normal society, most people are going to be more or less moderate. Since we are forced to interact 
28 http://www.stratfor.com/analysis/20090408_georgia_revolution_simmering 29 http://www.guardian.co.uk/commentisfree/2009/apr/13/moldova­election­financial­collapse 30 http://www.stratfor.com/analysis/moldova_restarting_reunification_talks

with people holding a wide spectrum of views on a daily basis, our own beliefs are subjected to a  constant Bayesian barrage. This leads to mental adjustment and calibration to the norm. The Internet, cell phones, interactive social media, etc – call it the ubiweb – allows one to filter the  circle of “friends” they communicate with, to just those who share their positions. Since people are  fundamentally conformist (of course they are – even ignoring Milgram et al., society would otherwise  be populated by extremists), their attitudes will harden to conform more closely with those held within  that circle. Contrary to the dreams of cyber­utopians that the information highway will lead humanity  into a new age of transparency, freedom and enlightenment, many will simply imprison themselves  within “enclaves of extremism”31. The mainstream media should stop glamorizing the photogenic fakery of the iGeneration in Moldova  with odes to their supposedly selfless drive to spread democracy over the ubiweb. Instead, we must  focus on resolving the far more human misunderstandings leading to heavy­handed authoritarianism  and revolutionary extremism. In Moldova's case I suspect it is the lack of inter­generational respect  between “sovoks” and “orphans”, which manifests itself in tensions over the Moldovan and the  Romanian identity, between Eurasia and the Atlantic and between likeness and similarity. We should try to foster dialog between the disaffected students and migrants, and pensioners and state  workers. Meanwhile, nationalist liberasts, neo­Soviet authoritarians, common hooligans and cynical  mercenaries fomenting revolution in the service of arcane geopolitical agendas should be universally  rejected – and instead  encouraged to build enclaves of empathy with the people instead of brooding in  enclaves of extremism.  In Stephen King's techno­horror novel Cell, a rogue virus transmitted across the global cell phone  network turns most of humanity into “flocks” of homicidal zombies. Whenever we abandon all  skepticism and refuse to question everything, we become them – a soulless flock Tweeting a song of  terror and destruction.

Anatoly Karlin is a San Francisco based independent writer, political analyst and media critic. He is  the author of the blog Sublime Oblivion focusing on the Russian economy, demography, and future  global trends.

31 http://bostonreview.net/BR34.2/morozov.php

To top